Características generales de los pingüinos

Pingüino, (orden Sphenisciformes), cualquiera de las 18 especies de aves marinas no voladoras que viven sólo en el Hemisferio Sur. La mayoría de las 18 especies no viven en la Antártida, sino entre los 45° y 60° S, donde se reproducen en islas. Unos pocos pingüinos habitan regiones templadas, y uno, el pingüino de Galápagos (Spheniscus mendiculus), vive en el Ecuador.

Características generales

La apariencia robusta y de patas cortas de los pingüinos los ha hecho muy queridos en todo el mundo. Su altura oscila entre unos 35 cm y aproximadamente 1 kg  de peso en el pingüino azul (Eudyptula minor), hasta 115 cm  y 25 a 40 kg en el pingüino emperador (Aptenodytes forsteri). La mayoría son de color negro en la espalda y blanco en la parte inferior, a menudo con líneas negras en la parte superior del pecho o manchas blancas en la cabeza.

El color es raro, limitándose al iris rojo o amarillo del ojo en algunas especies; picos o patas rojos en algunas especies; mechones de ceja amarillos en las tres especies de Eudyptes; y naranja y amarillo en la cabeza, cuello y pecho en los pingüinos emperador y rey (A. patagonica).Características generales de los pingüinos

Las poblaciones totales de algunas especies, como el emperador, se estiman en cientos de miles, pero la mayoría de las especies de pingüinos más pequeños se cuentan por millones. Las inmensas colonias de cría en las islas, algunas de las cuales están repletas de cientos de miles de parejas que anidan, representan un gran recurso alimenticio potencial, pero la importancia económica de los pingüinos es insignificante.

Los balleneros y cazadores de focas del siglo XIX visitaron algunas colonias en busca de carne y huevos, y una vez una industria de aceite de pingüino se llevó un gran número de aves. A principios del siglo XX, sin embargo, esta explotación ya no era rentable, y la mayoría de las colonias quedaron solas o activamente protegidas. Algunas especies están aumentando en número, aparentemente como resultado de la aniquilación de las ballenas antárticas a mediados del siglo XX, que compiten con los pingüinos por el krill (crustáceos diminutos) del que ambos se alimentan. Sin embargo, las poblaciones de pingüinos son altamente vulnerables a los cambios en el clima y la temperatura del océano, incluyendo el reciente calentamiento global. Los pingüinos también son muy sensibles al agotamiento de las poblaciones locales de peces por parte de los humanos.

Forma y función de los pingüinos

Forma y función

Los pingüinos son altamente especializados por su existencia acuática no voladora. Las patas están ubicadas mucho más atrás que las de otras aves, con el resultado de que el ave se lleva a sí misma en su mayoría erguida; por lo tanto, su caminata puede ser descrita como plantígrada (es decir, en las plantas).

La planta comprende todo el pie en lugar de sólo los dedos, como en otras aves. La característica más notable del grupo es la transformación del miembro anterior en una paleta. Esto se acompaña de una morfología corporal especialmente adaptada al movimiento en un medio líquido. La caja torácica (costilla) está bien desarrollada, y el esternón lleva una quilla pronunciada para la fijación de los músculos pectorales, que mueven las aletas.

La aleta tiene la misma base esquelética que el ala de las aves voladoras, pero con sus elementos acortados y aplanados, produciendo un miembro relativamente rígido cubierto con plumas muy cortas, un órgano ideal para una propulsión rápida. El plumaje del cuerpo también consiste en plumas muy cortas, que minimizan la fricción y la turbulencia. La densidad del plumaje y la capa de aire que retiene proporcionan un aislamiento casi completo del cuerpo.

El aislamiento del cuerpo del ave es particularmente importante para las especies antárticas que viven en aguas siempre por debajo de 0 °C. La potencia de refrigeración del agua de mar a -1,9 °C es igual a la de una temperatura de -20 °C con un viento de 110 km por hora. La piel está aislada por una capa de aire atrapada bajo el plumaje, y la única piel desnuda en contacto directo con el agua es la de los pies. En el caso del pingüino emperador en tierra, los pies están en contacto casi constante con el hielo.función de los pingüinos

La temperatura de la piel es de unos 0 °C y la nieve no se derrite al contacto. Esto es posible gracias a las notables disposiciones anatómicas de las extremidades inferiores, en las que las arterias y venas adyacentes forman un sistema de intercambio de calor entre flujos de sangre opuestos. Esta disposición permite que la sangre enfriada de los pies absorba el calor de la sangre que sale, proporcionando una economía máxima de calor consistente con el funcionamiento del pie.

Al igual que otras aves marinas, los pingüinos tienen glándulas salinas que les permiten ingerir sal del agua de mar. El exceso de cloruro se excreta en forma de una solución cuya concentración es mayor que la del agua de mar. Estas glándulas están situadas por encima de los ojos y ya son funcionales en el pollito, que comienza a consumir alimentos de origen marino desde su primer día de vida.

Investigaciones recientes han demostrado que las especies más aisladas geográficamente, como el pingüino emperador, pueden estar sujetas a enfermedades. Algunos, como el pingüino de Adélie, llevan en sus cuerpos trazas de contaminantes, aunque en cantidades inferiores a las que se encuentran en muchas aves que viven más cerca de los humanos.

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