El Ciclo vital del pingüino, la Reproducción.

Muchas características del ciclo vital del pingüino varían con el tamaño del cuerpo y la distribución geográfica; la cronología de la reproducción también puede variar dentro de una especie en relación con la latitud. La mayoría de las especies se reproducen sólo una vez al año. Algunas especies, como el pingüino africano (Spheniscus demersus), probablemente otros miembros de este género, y el pingüino azul, se reproducen dos veces al año.

El pingüino rey se reproduce dos veces en tres años. Un huevo es puesto por el emperador y los pingüinos reyes; todos los demás ponen dos u ocasionalmente tres. La mayoría de los pingüinos comienzan a reproducirse en la primavera o verano austral (sur). Los pingüinos rey están en un ciclo de 14 a 18 meses, y el tiempo de una pareja individual depende del éxito o fracaso del intento de reproducción anterior. Algunas poblaciones del pingüino papúa (Pygoscelis papua) también se reproducen en invierno.

El Ciclo vital del pingüinoLa cría del pingüino emperador comienza en otoño, aparentemente programada para que el largo período de desarrollo produzca las crías en pleno verano, cuando sus posibilidades de supervivencia son mayores.

El papúa, que tiene una distribución circumpolar, es notable por su falta de sincronía entre las poblaciones, pero por lo demás su programa de reproducción es esencialmente comparable al de la mayoría de las otras especies. En las Islas Crozet, frente al sur de África, por ejemplo, la puesta de huevos tiene lugar en julio. Los dos huevos se incuban durante 35 o 36 días, y la cría del pollito dura dos meses. Las últimas aves inmaduras salen al mar en enero.

Se emplean muchos tipos de representaciones visuales y vocales entre la llegada de las aves a la colonia y su salida. Las llamadas de cortejo se utilizan durante el apareamiento y, en menor medida, durante las fases sucesivas de la cría. Existen marcadas diferencias vocales entre los sexos en el pingüino emperador y el pingüino rey y dimorfismos menos marcados en otras especies. Al llegar a la colonia, cada ave regresa al nido que dejó el año anterior y generalmente se reincorpora a su pareja del año anterior, a menos que la muerte de ésta la obligue a elegir otra pareja. Esto se aplica incluso al pingüino emperador, que es capaz de encontrar a su pareja a pesar de la ausencia de nido y del gran tamaño de la colonia.

Los despliegues que ocurren con el reensamblaje de la colonia y el hallazgo de parejas, así como los que preceden a la cópula, son bastante similares entre la mayoría de las especies, pero las vocalizaciones acompañantes son más diversas.

Varias especies han sido descritas como trompetas, graznidos, cacareo y arrullos; a los miembros del género Spheniscus se les llama pingüinos burros por los sonidos rebuznos que hacen. El comportamiento de las aves mayores experimentadas es más elaborado y efectivo que el de los individuos más jóvenes. Por ejemplo, los pingüinos Adélie (Pygoscelis adeliae) pueden regresar a la colonia reproductiva a partir del tercer año, pero no se reproducen con éxito hasta el quinto o sexto año.

período de incubación del pingüino

 

La incubación de huevos se realiza por ambos sexos en todas las especies excepto en el pingüino emperador, en el que se realiza exclusivamente por el macho, y se inicia inmediatamente después de la puesta de huevos. Con el advenimiento de la incubación, el bullicio y la miríada de gritos que caracterizaron el apareamiento dan paso a la quietud y la inactividad. El comportamiento defectuoso de las aves inexpertas en la incubación a menudo provoca el abandono o la rotura de los huevos.

La tasa de mortalidad (huevos y pollitos) es muy importante en la etapa de huevo, variando de año en año dependiendo de las condiciones climáticas, el porcentaje de aves jóvenes en la población reproductiva y la presión de la depredación. En general, la mortalidad (huevos y pollitos) oscila entre el 40 y el 80 por ciento de los huevos puestos. En las colonias costeras los depredadores incluyen, por orden de importancia: los skuas, las vainas y el petrel gigante. En los continentes australiano, africano y sudamericano, los hábitos nocturnos de ciertos pingüinos y el hecho de que aniden en madrigueras limitan sustancialmente la depredación, que es en su mayoría por gaviotas y hombres.

 

Después de la puesta de huevos, la hembra suele partir hacia el mar para alimentarse, regresando para aliviar a su pareja después de unos 10 a 20 días. A partir de entonces, el padre y la madre se alternan en períodos de una o dos semanas. El pingüino emperador hembra, sin embargo, a menudo debe caminar de 80 a 160 km desde la colonia hasta el mar y no regresa hasta el final del período de incubación.

Durante el período de incubación de 64 días, que se extiende hasta la altura del invierno antártico, el pingüino emperador macho incuba el huevo, lo sostiene en sus patas y vive de las reservas de grasa almacenadas. Durante las violentas tormentas invernales, los miembros de la colonia se reúnen para protegerse mutuamente del viento y del frío en multitudes muy apretadas, llamadas huddles.

La aparición de la cáscara toma de 24 a 48 horas, durante las cuales el padre que está incubando está particularmente irritable. El pollito muestra un comportamiento alimentario inmediatamente después de eclosionar, recibiendo una «sopa» regurgitada de crustáceos o peces insertando su pico en la boca abierta del progenitor. Durante sus primeros días, el ave joven se refugia bajo el cuerpo de uno de sus padres, que se turnan para buscar comida y meditar.

Al crecer en tamaño, el ave joven permanece al lado de sus padres, aunque el polluelo es capaz de mantener su calor corporal y moverse solo. El pollito se une a 100 o más de sus contemporáneos en un grupo de guardería, o guardería, a veces custodiado por unos pocos adultos, mientras ambos padres se alimentan en el mar. Al regresar con la comida, el padre llama a su polluelo de la guardería y es capaz de distinguirlo de otros polluelos (que responden con frecuencia) por su voz y apariencia. Durante la época de cría, el número de adultos «desempleados» en la colonia aumenta con la adición de aquellos que han perdido huevos o pollos.la Reproducción del pingüino

En las colonias de pingüinos emperadores, estas aves desempleadas a menudo interfieren con los padres que tienen crías y causan un aumento de la mortalidad. Durante la etapa de la guardería, el plumón peludo que ha cubierto al pollito desde la eclosión es reemplazado por una capa de plumas cortas y rígidas, que son similares a las del adulto, pero por lo general de un color algo diferente. Una vez completada esta muda, el juvenil abandona la colonia para buscar su propio alimento en el mar.

El período de crecimiento del ave joven desde la eclosión hasta su completa independencia varía de dos meses, en las especies más pequeñas del género Eudyptula, a 51/2 meses en el emperador y de 12 a 14 meses en el pingüino rey.

Los pingüinos adultos mudan todas sus plumas una vez al año después del período de reproducción. Mientras está en muda, el ave no puede entrar al agua y en su lugar se retira a un sitio comunal de muda, usualmente situado en un área protegida lejos de la colonia. La duración de la muda varía desde aproximadamente dos semanas en especies pequeñas hasta más de un mes en las especies más grandes.

Los principales enemigos de los pingüinos en el mar son la foca leopardo y la orca. Las focas también capturan pingüinos cerca de Australia, Nueva Zelanda y otras regiones subantárticas.