Datos básicos sobre los pingüinos

Los pingüinos son aves acuáticas, no voladoras, altamente adaptadas a la vida en el agua. Su distintiva apariencia de esmoquin se llama contra-sombra, una forma de camuflaje que ayuda a mantenerlos seguros en el agua. Los pingüinos tienen espinas en las alas, aunque son como aletas y extremadamente aptos para nadar. Los pingüinos se encuentran casi exclusivamente en el hemisferio sur, donde capturan su alimento bajo el agua y crían a sus crías en tierra.

Población

La especie de pingüino con mayor población es el pingüino Macaroni con 11.654.000 parejas. La especie con menor población es el pingüino de Galápagos, que se encuentra en peligro de extinción, con entre 6.000 y 15.000 individuos.

ComportamientoComportamiento de los pingüinos

Los pingüinos pueden pasar hasta el 75% de sus vidas en el agua. Hacen toda su cacería en el agua. Su presa se encuentra a menos de 60 pies de la superficie, por lo que los pingüinos no necesitan nadar en aguas profundas. Capturan presas en sus picos y se las tragan enteras mientras nadan. Algunas especies sólo salen del agua para mudar y reproducirse.

Los pingüinos son aves sociales. Muchas especies se alimentan, nadan y anidan en grupos. Durante la época de cría, algunas especies forman grandes grupos, o «torres», que incluyen miles de pingüinos. Cada pingüino tiene una llamada distinta, lo que permite a los individuos encontrar a su pareja y a sus polluelos incluso en grupos grandes.

Locomoción y orientación

Los pingüinos están adaptados para una rápida locomoción en el agua, en la que las alas, o aletas, se utilizan para la propulsión; las aves «vuelan» bajo el agua. Cuando se mueven a gran velocidad, frecuentemente salen del agua a saltos que pueden llevarlos un metro o más por el aire; es durante este tiempo que respiran.

En tierra, los pingüinos son mucho más torpes, incluso divertidos, ya que se mecen de un lado a otro mientras caminan. Sin embargo, a pesar de sus cortas patas, los pingüinos pueden correr a una velocidad sorprendente. Algunos, como el saltamontes norteño (Eudyptes moseleyi), el saltamontes sur (E. chrysocome), y los pingüinos de Adélie, se mueven entre las rocas con agilidad, utilizando las aletas para el equilibrio. En la nieve o el hielo, muchos pingüinos «tobogán», deslizándose sobre el vientre mientras se propulsan con los pies y las aletas. Las aletas, junto con el pico, son las principales armas de defensa y ataque.

Los científicos se han preguntado durante mucho tiempo cómo los pingüinos pueden encontrar el camino de regreso a sus colonias desde muy lejos en el mar, donde las corrientes pueden haberlos llevado a grandes distancias. También es desconcertante cómo son capaces de orientarse correctamente sobre la tierra en ausencia de puntos de referencia bien definidos.

Estudios de pingüinos transportados al interior de la Antártida han encontrado que son capaces de encontrar su camino de regreso al océano usando el sol como una ayuda direccional. Es probable que en el mar se utilice el mismo medio de orientación. Al acercarse a la costa son capaces de reconocer las características de la línea de costa y el fondo del océano.

Hábitos alimenticiosHábitos alimenticios de los pingüinos

El tipo de alimento utilizado varía según la especie, la región geográfica y la época del año. La mayoría de los pingüinos sureños más pequeños se alimentan principalmente de krill, que alcanza altas densidades en las ricas y bien oxigenadas aguas de la Antártida.

En general, los pingüinos más cercanos al ecuador comen más pescado y los pingüinos más cercanos a la Antártida comen más calamares y krill.

Los cefalópodos (calamares y sepias) y los peces pequeños pueden formar fracciones sustanciales de los alimentos, y en unos pocos, como el pingüino africano, el pescado es el elemento básico de la dieta. El peso total de los alimentos consumidos por una gran colonia de pingüinos es prodigioso, a menudo superior a varias toneladas por día.

Gama

Los pingüinos se pueden encontrar en todos los continentes del hemisferio sur, desde las islas tropicales de Galápagos (el pingüino de Galápagos), situado cerca de América del Sur, hasta la Antártida (el pingüino emperador).

Reproducción

  • Temporada de apareamiento: Varía dependiendo de la especie, aunque la mayoría se reproduce durante la primavera y el verano.
  • Incubación: Varía entre 1 mes y 66 días dependiendo de la especie.
  • Número de hijos: Los pingüinos rey y emperador ponen un huevo. Todas las demás especies de pingüinos ponen dos huevos.

Evolución y Registro fósilEvolución y Registro fósil de los pingüinos

La evidencia de la paleontología indica que los pingüinos y el orden Procellariiformes (albatros, pardelas y petreles) tenían un origen común. Ambos grupos están representados por fósiles bien definidos que datan de hace unos 50 millones de años.

La línea esfenisciforme sin vuelo produjo una serie de ramas laterales distintivas, todas ellas pingüinos reconocibles, algunas de tamaño gigante. Todos los restos fósiles de pingüinos han sido recogidos dentro de la zona de distribución actual de los Sphenisciformes. Al parecer, algunos vivían en regiones más cálidas que la mayoría de los pingüinos actuales.

El análisis filogenético de pingüinos vivos y fósiles muestra que el grupo desarrolló un gran tamaño corporal al principio de su historia. Por ejemplo, dos de los pingüinos fósiles más grandes conocidos -Icadyptes, de unos 1,5 metros de altura, y Anthropornis, de unos 1,8 metros de altura, hasta la época del Eoceno (56 millones a 33,9 millones de años atrás).

Los pingüinos vivos constituyen un linaje separado caracterizado por especies más pequeñas y altamente acuáticas que comenzaron hace unos 8 millones de años. El tamaño relativamente pequeño de los pingüinos vivos es, por lo tanto, un fenómeno geológicamente reciente que se remonta a la radiación original de los pingüinos gigantes.

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