Clasificación y Evolución del Pingüino Emperador

El Pingüino Emperador se encuentra en y alrededor del continente Antártico y no es sólo la especie de pingüino más grande del mundo, sino también una de las más singulares. En lugar de reproducirse en los meses más cálidos del verano como otras especies de pingüinos, los pingüinos emperadores ponen e incuban sus huevos durante la época más fría del año en el lugar más frío de la Tierra.

Los pingüinos emperadores son aves sin vuelo que tienen alas pequeñas y rígidas que les ayudan a volar a través del agua, en lugar de a través del aire. A pesar de haber sido registrada por primera vez por el Capitán Cook en su segundo viaje a finales del siglo XVIII, la primera colonia de pingüinos emperadores no fue descubierta hasta 1902, con su naturaleza de extrema morada en el sur, lo que llevó a que se registraran nuevas colonias hasta 1986. Debido al hecho de que los pingüinos emperadores se reproducen en el hielo, se cree que son una de las únicas especies de aves que podrían pasar toda su vida sin tener que caminar en tierra.

Anatomía y apariencia del pingüino emperadorAnatomía y apariencia del pingüino emperador

El Pingüino Emperador es un ave de gran tamaño que alcanza más de un metro de altura. Sus plumas varían de color, desde el negro en la espalda hasta el blanco en la parte delantera, con una mancha amarilla en el cuello. Se cree que la coloración en blanco y negro es particularmente importante para camuflar al Pingüino Emperador de los depredadores mientras está en el océano.

También tienen manchas amarillas en las orejas y una franja naranja-amarilla que recorre la longitud de su pico negro, que es relativamente pequeño en tamaño para retener el calor. Sus patas negras y con garras también están palmeadas para ayudarles a nadar, pero les proporcionan poca ayuda cuando caminan por tierra firme (en vez de eso, los pingüinos emperadores se deslizan sobre su vientre). Para mantenerse calientes en condiciones tan hostiles, tienen una triple capa de plumas densas, aceitosas e impermeables y una gruesa capa de grasa bajo la piel. También están bien adaptados para nadar con sus cuerpos aerodinámicos que se deslizan por el agua, impulsados por sus alas pequeñas y rígidas.

Distribución y Hábitat del Pingüino Emperador

Los pingüinos emperadores se encuentran en las profundidades del sur, habitando el hielo compactado en el continente antártico y a lo largo de la costa. Al llegar a tierra para reproducirse, pueden recorrer distancias de hasta 200 km a través del hielo para llegar a su colonia de cría antes de regresar al mar abierto para alimentarse.

A diferencia de otras especies de pingüinos que pueden visitar el continente antártico de vez en cuando, el Pingüino Emperador no migra hacia el norte, sino que pasa todo el año en las profundidades del Océano Antártico. De hecho, sólo dos de las cuarenta colonias conocidas de pingüinos emperadores se reproducen en hielo que no está unido a la Antártida continental.

Sin embargo, los pingüinos emperadores se ven cada vez más afectados por la pérdida de hábitat en forma de calentamiento global, que no sólo reduce la cantidad de hielo compacto que rodea al continente, sino que también hace que se derrita a principios de año.

Comportamiento y Estilo de Vida del Pingüino Emperador

Los pingüinos emperadores son aves increíblemente sociables que viven juntas en colonias que pueden contener miles de individuos. Una vez que han encontrado pareja, los pingüinos emperadores se mantienen fieles el uno al otro de por vida y usan las llamadas vocales para encontrarse de nuevo cuando regresan al sitio de cría.

Comportamiento y Estilo de Vida del Pingüino EmperadorSon excelentes nadadores que también son conocidos por saltar fuera del agua cuando viajan a gran velocidad de la misma manera que los delfines. Conocida como «marsopa», permite que el pingüino emperador respire, pero sin tener que ir más despacio.

También se les conoce por bucear a profundidades de más de 500 metros, lo que les convierte en las aves más profundas del mundo, donde son capaces de contener la respiración hasta 20 minutos cada vez. Normalmente viajan a velocidades de entre 5 y 10 km/h, pero son capaces de nadar a 24 km/h. Los pingüinos emperadores pueden viajar hasta 1.000 km en un viaje de búsqueda de alimento.

Reproducción de pingüinos emperadores y ciclos de vida

Los pingüinos emperadores se reproducen cada año en los meses de invierno, que son los más fríos, oscuros y hostiles del año antártico. Comienzan a llegar a sus colonias reproductivas que pueden estar a muchos kilómetros del océano entre marzo y abril y una vez que han encontrado a su pareja, las hembras ponen un solo huevo de mayo a junio.

El huevo se transfiere rápidamente al macho, quien lo apoya sobre sus pies para evitar que toque el suelo congelado, y lo cubre con una bolsa de cría caliente que mantiene el huevo caliente. Las hembras de los pingüinos emperadores salen al mar abierto donde buscan comida durante dos meses enteros, dejando que los machos cuiden los huevos durante los meses de invierno.

Las temperaturas pueden alcanzar los -60 grados centígrados y con vientos de hasta 100 millas por hora, los machos de los Pingüinos Emperador se apiñan para obtener calor, alternando entre las afueras y el centro para asegurar que todos los miembros de la colonia se mantengan calientes.

Los huevos eclosionan después de 70 días en la primavera, lo que coincide con el regreso de las hembras que alimentan a las crías y las mantienen calientes utilizando su bolsa de cría en el vientre, mientras que los machos se dirigen en busca de alimento. Una vez que han comido, los machos regresan para ayudar a cuidar al pollito, que crece rápidamente y ha desarrollado sus plumas adultas en diciembre, cuando el hielo se está derritiendo y el océano está más cerca de las zonas de reproducción.

Dieta y Presa del Pingüino Emperador

El Pingüino Emperador es un animal carnívoro que sólo caza y se alimenta de animales en las aguas circundantes para sobrevivir. El pescado y el krill constituyen la mayor parte de su dieta junto con los calamares y crustáceos.Dieta y Presa del Pingüino Emperador

Al igual que otras especies de pingüinos, los pingüinos emperadores tienen una lengua áspera y puntiaguda que les ayuda cuando intentan comer pescado resbaladizo. Los polluelos del Pingüino Emperador no son lo suficientemente grandes o fuertes como para cazar hasta que el hielo se derrite en el verano, por lo que dependen de sus padres para recolectar comida para ellos.

Los machos y las hembras se turnan para dejar al pollito y salir al mar a buscar comida antes de regresar y alimentar al pollito de crecimiento rápido regurgitando una pasta de pescado de su estómago en la boca del pollito. Mientras incuban su huevo durante el invierno, los pingüinos emperadores machos no comen nada en absoluto y pueden perder hasta la mitad de su peso corporal cuando el polluelo ha eclosionado dos meses después.

Depredadores y Amenazas del Pingüino Emperador

Los pingüinos emperadores son presa de un gran número de grandes carnívoros marinos, pero sus depredadores exactos varían según la ubicación geográfica. Sin embargo, a pesar de habitar la masa terrestre más austral y hostil del planeta, los polluelos del Pingüino Emperador siguen siendo vulnerables y son presa del enorme Paíño Gigante del Sur, que es un animal que se cree que es responsable de más del 30% de las muertes de los polluelos del Pingüino Emperador.

Los pingüinos emperadores adultos son presa de las focas leopardo y las ballenas asesinas, que también se llevan a los jóvenes pingüinos emperadores que apenas están aprendiendo a nadar. Los pingüinos emperadores también se ven amenazados por la disminución de la cantidad de hielo en manojos causada por el calentamiento global y a veces también son capturados en las redes de los grandes buques pesqueros comerciales.

Datos y características interesantes del pingüino emperadorDatos y características interesantes del pingüino emperador

Cuando regresan a sus lugares de cría después de haberse alimentado en el océano durante los últimos meses, los machos y las hembras se encuentran utilizando diferentes sonidos. Se cree que la frecuencia difiere entre ellos para facilitar su localización. Lo mismo se aplica a los padres y a los pollitos cuando se reúnen después de un viaje de pesca.

A pesar de que los polluelos del Pingüino Emperador crecen notablemente rápido, no pueden acompañar a sus padres al agua hasta entre noviembre y diciembre y en su lugar reunirse con otros polluelos en pequeños grupos para mantenerse calientes. No sólo se enfrentan a una larga caminata hacia el mar abierto hasta que el hielo se derrita más, sino que también deben esperar hasta que hayan desarrollado sus plumas adultas que son densas y aceitosas para mantener al joven pingüino emperador caliente y a prueba de agua.

Relación del pingüino emperador con los humanos

Desde que los exploradores comenzaron a aventurarse en el sur del Océano Antártico y en el continente Antártico, han estado fascinados por los pingüinos. A principios del siglo XX, los científicos creían ampliamente que los pingüinos emperadores eran una especie de «eslabón perdido» evolutivo y, aunque esta teoría se ha disuelto un poco desde entonces, todavía se cree que han evolucionado a partir de algunas de las primeras y más primitivas especies de aves del planeta.

Los pingüinos emperadores han sido cada vez más estudiados a medida que la tecnología mejorada ha permitido que más y más personas los visiten en su hábitat natural. También han sido cazados y comidos por la gente en el pasado.

Estado de Conservación del Pingüino Emperador y la Vida ActualEstado de Conservación del Pingüino Emperador y la Vida Actual

Hoy en día, el pingüino emperador está incluido en la lista de la UICN como una especie de Menor Preocupación por su extinción en estado silvestre en un futuro próximo. De hecho, su carácter de habitantes del sur puede significar que son las menos vulnerables de las dieciocho especies diferentes de pingüinos.

Se cree que hay alrededor de 200.000 parejas reproductoras de pingüino emperador en el Océano Austral y aunque las poblaciones se mantienen sanas y relativamente estables, se ven cada vez más afectadas por el rápido derretimiento del hielo y los mayores niveles de actividad humana alrededor de la Antártida.

 

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